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La remoción ilegal y sacar el material por el edificio hacia el contenedor provocó que se contaminara el lugar completo. (GFR Media)
La compañía Aireko Construction procederá a hacer alegación de culpabilidad, luego de llegar a un acuerdo con la Fiscalía federal en cuanto al caso que pesa en su contra por violaciones a la Ley Ambiental de Aire Limpio de los Estados Unidos relacionadas con la remoción inadecuada de asbesto en el Centro Gubernamental Minillas en 2012.
El abogado Joseph Boucher informó mediante moción escrita al juez federal José A. Fusté que, luego de negociaciones con el gobierno federal, solicitó se paute una vista para el cambio de alegación de no culpable a culpable.
El 29 de diciembre pasado, el juez señaló el inicio del juicio para este lunes, 11 de enero, pero anticipó que era un caso que debía resolverse mediante negociación y no llegar a la etapa de un proceso judicial. Fusté pautó la vista para el cambio de alegación de culpabilidad para esa misma fecha.
La multa a la que se expone puede ser desde $0 hasta $3 millones.
En julio pasado, un gran jurado federal emitió un pliego acusatorio contra la compañía con cinco cargos por no cumplir con la Ley Ambiental de Aire Limpio o National Emission Standards for Hazardous Air Pollutants.
Según la acusación, Aireko incumplió cinco pasos esenciales al mover el asbesto en el Centro Gubernamental Minillas, en Santurce, como no mojar el material antes de removerlo y no tener un supervisor entrenado en el lugar durante la remoción. De la misma forma, su personal no colocó el material con asbesto en bolsas plásticas selladas, ni le puso las etiquetas requeridas al material descartado. Tampoco dispuso adecuadamente del material en un vertedero autorizado.
Un sexto cargo fue presentado contra el vicepresidente de operaciones y dueño de Aireko, Edgardo Albino, por no notificar inmediatamente a las agencias gubernamentales apropiadas sobre la cantidad de asbesto removida. Albino, que hizo alegación de culpabilidad el 19 de agosto pasado, se expone a una pena máxima de tres años que podría cumplir en probatoria.
El gerente del proyecto, Kenneth M. Báez Alers, fue acusado también en 2013 por no notificar a las autoridades ni remover adecuadamente el material. Se declaró culpable el 6 de diciembre de ese año, al llegar a un acuerdo con una sentencia sugerida de dos años, que podría cumplir en probatoria. Aún no ha sido sentenciado.
La acusación contra Aireko establece que entre el sábado, 12 y el domingo, 13 de mayo de 2012, subcontratistas de dicha compañía removieron materiales del techo del noveno piso que contenían poco menos de un por ciento de asbesto y colocaron el material en un contenedor de basura de la parte trasera del edificio de la Torre Norte de Minillas, en Santurce.
El lunes, 14 de mayo, oficiales informaron sobre lo ocurrido.
La remoción ilegal y sacar el material por el edificio hacia el contenedor provocó que se contaminara el edificio completo, por lo que la Autoridad de Edificios Públicos procedió a cerrarlo el 20 de mayo para la limpieza correspondiente, que tomó casi un año en completarse. Sin embargo, entre el 14 y 20 de mayo, el edificio continuó operando, señala el pliego.
El caso fue investigado por la División Criminal de la Agencia Federal Ambiental (EPA, por sus siglas en inglés). Los fiscales del caso son Howard P. Stewart, de la División de Crímenes Ambientales del Departamento de Justicia de Estados Unidos, y Carmen Márquez.